De Siciliaan Gaetano Mercurio en zijn vrouw Yulita zijn al vijf jaar trotse eigenaars van Gastronomia Italiana in Heesch. Je vindt er pizza’s, spatelschepijs, delicatessen, wijnen, pizzaovens en nog meer echte Italiaanse producten. Hun aanbod is zo authentiek dat ‘Il Giornale della Fiera’ het zelfs benoemde tot meest authentieke in Nederland. De zaken gaan goed en klanten komen vaak terug omdat ze verknocht zijn geraakt aan de (h)eerlijke Italiaanse smaken. Maar wat maakt de Siciliaanse keuken nu precies zo populair? Ik heb een interview met Gaetano en Yulita.

Een smeltkroes van culinaire invloeden

Telkens ik naar Gastronomia Italiana ga is het prachtig weer. Alsof de Siciliaan een afspraak met de zon heeft om van Heesch een klein stukje Italië te maken. Ik zit gezellig buiten op hun klein terras met een espresso, pen en papier. Helemaal klaar om het fijne te weten over de Siciliaanse keuken. Gaetano vertelt: “De Siciliaanse keuken heeft onder andere Egyptische, Griekse, Romeinse invloeden. Dit komt omdat het Italiaanse eiland in de loop van de geschiedenis door verschillende volkeren is veroverd. Een mooie keuken die we graag in zijn waarde laten. Om je een voorbeeld te geven: ik herinner me nog het tv-programma van Jamie Oliver waar hij zijn eten op de Siciliaanse straten wilde promoten. De inwoners hadden zoiets van ‘Wat doe je nu? Dat willen wij helemaal niet zo!’ Ik herkende het meteen. Wij Sicilianen vinden niet dat je het wiel nog een keertje moet uitvinden. Je moet het niet gaan verprutsen, maar alles zo authentiek mogelijk houden. Natuurlijk geeft iedere familie een ander tintje aan een gerecht, maar je moet niet met hele andere dingen komen. Ook belangrijk is de liefde voor het vak. Zo hakte Jamie een ui en gooit die in twee meter afstand de pan in. Dat kan echt niet. Je hakt de ui en legt hem nadien met liefde in de pan.”

Andere eetgewoontes

Oké, laat dit dan een goede les zijn voor The Naked Chef. Gaetano is duidelijk niet gecharmeerd van deze manier van koken en houdt graag vast aan zijn Italiaanse eetgewoontes. “Ik ben pas op mijn elfde hier beland. Ik heb dus nog veel herinneringen aan Sicilië en hoe eten daar in het middelpunt staat. Zo heb ik nog meegemaakt dat ik samen met mijn oma de hele ochtend ingrediënten ging halen bij de bakker en de slager. Daarna werd er uitgebreid gekookt en gingen we met z’n allen lekker lang tafelen. Dan volgde een siësta en begon het buitenleven. Zo leven de Italianen van Toscane tot het zuiden van Italië en dat komt voornamelijk door het warme klimaat. In het noorden is het veel kouder en daardoor leven ze ook anders. De McDonald’s doet daar bijvoorbeeld goede zaken, bij ons in Sicilië is die failliet gegaan. Sicilianen begrijpen namelijk niet hoe je zo snel een maaltijd kan bereiden en vertrouwen het eten dus niet helemaal. Vrienden van me uit het noorden vertellen soms dat ze geen tijd hebben om een maaltijd te koken en dus snel iets in de supermarkt halen om vervolgens op te warmen in de magnetron. In Sicilië kan dit echt niet. We hebben niet eens een magnetron. Als de oma’s dit zouden horen, dan worden ze echt boos (lacht)! Als we geen tijd hebben om een maaltijd te bereiden dan gaan we liever ergens buiten iets eten.”
Maar wat vindt Gaetano nu van de Nederlandse eetgewoontes? De snelle maaltijden van de Albert Heijn, of de pizza bij de Turk zullen bijvoorbeeld vast zijn wenkbrauwen doen fronsen… “Toen mijn zaak net open was, kwamen klanten vooral langs om een pizza af te halen. ‘Heb je geen pizza Hawaï? En pizza shoarma dan? En waar zijn de sausjes?’ Ik antwoordde steevast dat ik dat niet had omdat het gewoon niet Italiaans is. Dus dan proberen ze een pizza Margherita en proeven ze meteen het verschil. Ik weet wel waarom ze sausjes geven bij die dikke pizza’s waar de olie er van afdruipt. Daar kan je de korsten die je niet eet indopen. Maar bij een goeie pizza heb je dat niet nodig.”

Terug naar zijn roots met grootse plannen

Toen de ouders van Gaetano na enkele jaren terug naar Sicilië wilden gaan, koos hij ervoor om in Nederland te blijven. Hij was een jonge twintiger en had hier zijn sociaal leven opgebouwd. Toch zal de Siciliaan hier niet zijn oude dag slijten. Hij is van plan om terug te gaan naar het eiland en heeft daar nog grootse plannen. “Mensen vragen me vaak waarom ik niet terugga naar Sicilië. Het is inderdaad een prachtig eiland en mijn familie woont daar. Alleen is wonen daar anders dan wanneer je daar op vakantie bent. Zo vertelde mijn familie dat ze de afgelopen drie dagen geen warm water hadden. Daar zou ik al niet tegen kunnen. Of soms moet je uren bij een benzinepomp wachten tot hij open is om te kunnen tanken en mag je blij zijn als je bij een postkantoor ’s ochtends binnenloopt en rond de middag weer buiten staat. Sommige zeggen dat dit net zijn charme heeft, maar ik ben al te lang hier om daar makkelijk aan te kunnen wennen. Ik wil graag ooit terug, maar dan nog wel op een leeftijd waarop ik daar nog iets op kan bouwen. We zijn momenteel druk bezig met het kopen van een kavel op het eiland. Daar willen we dan misschien een kleine pizzeria opzetten met een slaapaccommodatie en scooterverhuur. Misschien ga ik daar ook nog wel groepjes in de buurt rondleiden. Maar voor nu blijf ik zeker nog vijftien jaar in Nederland en bouw ik verder aan het succes van Gastronomia Italiana.”